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Eine in Bernstein eingeschlossene fossile Blume hatte 150 Jahre lang eine falsche Identität

Eva-Maria Sadowski, Postdoktorandin am Naturhistorischen Museum in Berlin, hatte kein bestimmtes Ziel vor Augen, als sie sich entschloss, die größte jemals in Bernstein konservierte fossile Blume auszuleihen.

„Ich habe es ohne Erwartungen gemacht, ich habe es einfach gemacht, weil ich neugierig war“, sagte sie.

Ihre Neugier zog den Faden eines mehr als 150 Jahre andauernden Falls von falscher Identität, was zu einem klareren Bild davon führte, wie der baltische Bernsteinwald in Nordeuropa vor mehr als 33 Millionen Jahren aussah.

Die konservierte Blume blühte etwa auf halbem Weg zwischen dem Aussterben der letzten Nicht-Vogel-Dinosaurier und der Evolution des Menschen, der sie im 19. Jahrhundert auf einem Gebiet fand, das heute zu Russland gehört. 1872 klassifizierten Wissenschaftler sie als Stewartia kowalewskii, eine ausgestorbene blühende immergrüne Pflanze.

Die Identität der baltischen Bernsteinblume war bis zum Eintreffen von Dr. Sadowskis Artikel nicht revidiert worden Wissenschaftliche Berichte wurde am Donnerstag veröffentlicht.

Pflanzen in Bernstein sind eine Rarität. Unter baltischen Bernsteinproben sind nur 1 bis 3 Prozent der gefangenen Organismen botanisch. Dies könnte auf eine Vorliebe von Bernsteinsammlern gegenüber Tieren zurückzuführen sein, aber es könnte auch daran liegen, dass Tiere in Pfützen aus klebrigem Harz wandern, während Pflanzen versehentlich hineinfallen müssen.

Obwohl sie schwerer zu bekommen sind, bieten Pflanzen in Bernstein Paläobotanikern eine Fülle von Informationen, sagte Dr. Sadowski. Bernstein, der sich aus Baumharz bildet, konserviert alte Exemplare in drei Dimensionen und enthüllt „all die empfindlichen Merkmale, die man normalerweise bei anderen fossilen Arten nicht findet“.

Die Blume, die Dr. Sadowski ins Auge fiel, war einen Zoll breit – dreimal größer als die nächstgrößte Blüte, die jemals in Bernstein konserviert wurde. Ein Kollege hatte ihr von der „massiven“ Größe der Blume erzählt, bevor sie sie suchte, und sie fragte sich, ob er übertrieb. Er war es nicht. Sie beschloss dann zu sehen, was 150 Jahre technologischer Fortschritt über Stewartia kowalewskii enthüllen könnten.

Sobald sie die fossile Blume in der Hand hatte, polierte Dr. Sadowski den Bernsteinblock mit einem feuchten Ledertuch und Zahnpasta – eine Technik, die sie sich von ihrem Doktorvater Alexander Schmidt angeeignet hatte, der einige seiner Methoden von einem Zahnarzt erlernte. Unter einem leistungsstarken Mikroskop sah Dr. Sadowski perfekt erhaltene Details der Anatomie der Blume, zusammen mit Pollenflecken, die sie benutzte, um zu sehen, ob die Pflanze vor 150 Jahren in die richtige Familie einsortiert worden war.

Dr. Sadowski kratzte mit einem Skalpell Körner nahe der Oberfläche des Bernsteins ab. „Das mache ich nur an einem sehr ruhigen Morgen in meinem Büro, wo mich niemand stört – man braucht ruhige Hände, kein Schütteln“, sagte sie.

Nach der Isolierung und Abbildung der Körner untersuchte ihre Co-Autorin der Studie, Christa-Charlotte Hofmann von der Universität Wien, den Pollen zusammen mit mikroskopischen Merkmalen der Anatomie der Blume. Das wies auf eine ganz andere Gattungsgruppe hin, als sie 1872 zugeordnet worden war: Symplocos, eine Gattung blühender Sträucher und kleiner Bäume, die heute in Europa nicht mehr vorkommt, aber im modernen Ostasien weit verbreitet ist.

Die Umbenennung der Riesenblume trägt dazu bei, das, was Wissenschaftler über die ökologische Vielfalt des baltischen Bernsteinwaldes wissen, zu konkretisieren. Es wirft auch ein Licht darauf, wie sich das Klima der Erde in den letzten rund 35 Millionen Jahren verändert hat: Die Anwesenheit von Symplocos hilft zu zeigen, dass das alte Europa milder war als während des größten Teils der Menschheitsgeschichte.

„Diese winzigen Körner sind natürliche Aufzeichnungen vergangener Klimazonen und Ökosysteme, die uns helfen können, zu messen, wie sehr sich unser Planet in der Vergangenheit aufgrund natürlicher (nicht menschlicher) Ursachen verändert hat“, sagte Regan Dunn, eine Paläobotanikerin bei La Brea Tar Pits and Museum, die es war nicht an der Forschung beteiligt. „Auf diese Weise können wir besser verstehen, wie sehr unsere Spezies den Planeten beeinflusst.“

Während „Jurassic Park“ Enthusiasten könnten enttäuscht sein zu erfahren, dass es keine Chance gibt, DNA aus der Bernsteinblume zu gewinnen, sagte George Poinar Jr., ein Wissenschaftler, dessen Arbeit die Serie inspirierte, dass es bestimmt weitere Durchbrüche geben werde. In den fast 50 Jahren, in denen er Bernstein studiert, haben Fortschritte in der Mikroskopie einst verborgene Details uralter Organismen dramatisch und deutlich gemacht.

„Ich finde es faszinierend, dass die Leute das Leben so sehen“, sagte er.


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